Arxiu del diumenge, 4/11/2018

3 clues to understanding your brain | VS Ramachandran

diumenge, 4/11/2018

 

Well, as Chris pointed out, I study the human brain, the functions and structure of the human brain. And I just want you to think for a minute about what this entails. Here is this mass of jelly, three-pound mass of jelly you can hold in the palm of your hand, and it can contemplate the vastness of interstellar space. It can contemplate the meaning of infinity and it can contemplate itself contemplating on the meaning of infinity. And this peculiar recursive quality that we call self-awareness, which I think is the holy grail of neuroscience, of neurology, and hopefully, someday, we’ll understand how that happens. 

OK, so how do you study this mysterious organ? I mean, you have 100 billion nerve cells, little wisps of protoplasm, interacting with each other, and from this activity emerges the whole spectrum of abilities that we call human nature and human consciousness. How does this happen? Well, there are many ways of approaching the functions of the human brain. One approach, the one we use mainly, is to look at patients with sustained damage to a small region of the brain, where there’s been a genetic change in a small region of the brain. What then happens is not an across-the-board reduction in all your mental capacities, a sort of blunting of your cognitive ability. What you get is a highly selective loss of one function, with other functions being preserved intact, and this gives you some confidence in asserting that that part of the brain is somehow involved in mediating that function. So you can then map function onto structure, and then find out what the circuitry’s doing to generate that particular function. So that’s what we’re trying to do.

 

So let me give you a few striking examples of this. In fact, I’m giving you three examples, six minutes each, during this talk. The first example is an extraordinary syndrome called Capgras syndrome. If you look at the first slide there, that’s the temporal lobes, frontal lobes, parietal lobes, OK — the lobes that constitute the brain. And if you look, tucked away inside the inner surface of the temporal lobes — you can’t see it there — is a little structure called the fusiform gyrus. And that’s been called the face area in the brain, because when it’s damaged, you can no longer recognize people’s faces. You can still recognize them from their voice and say, “Oh yeah, that’s Joe,” but you can’t look at their face and know who it is, right? You can’t even recognize yourself in the mirror. I mean, you know it’s you because you wink and it winks, and you know it’s a mirror, but you don’t really recognize yourself as yourself.

 

Now that syndrome is well known as caused by damage to the fusiform gyrus. But there’s another rare syndrome, so rare, in fact, that very few physicians have heard about it, not even neurologists. This is called the Capgras delusion, and that is a patient, who’s otherwise completely normal, has had a head injury, comes out of coma, otherwise completely normal, he looks at his mother and says, “This looks exactly like my mother, this woman, but she’s an impostor. She’s some other woman pretending to be my mother.” Now, why does this happen? Why would somebody — and this person is perfectly lucid and intelligent in all other respects, but when he sees his mother, his delusion kicks in and says, it’s not mother….

Bien, como Chris les indicó estudio el cerebro humano, las funciones y la estructura del cerebro humano. Y sólo deseo que piensen por un minuto lo que esto abarca. Aquí tenemos esta masa gelatinosa, kilo y medio de masa gelatinosa que pueden sostener en la palma de su mano y que puede contemplar el inmenso espacio interestelar. Puede contemplar el significado del infinito y puede contemplarse a sí misma contemplando el significado del infinito. Y esta peculiar cualidad recursiva que llamamos auto conciencia, que yo creo que es el Santo Grial de la neurociencia, de la neurología,y ojalá, algún día, entenderemos cómo funciona. 

Bien, entonces ¿cómo estudiamos este órgano misterioso? Quiero decir, tiene 100 mil millones de células nerviosas, pequeñas partículas de protoplasma interactuando entre sí y de esta actividad emerge todo el espectro de habilidades que conocemos como naturaleza humana y conciencia humana. ¿Cómo ocurre esto?Bien, hay muchas maneras de abordar las funciones del cerebro humano. Un enfoque, el que usamos principalmente, es observar a los pacientes que tienen daño permanente en una pequeña región del cerebro, que en esa pequeña región hayan tenido un cambio genético. Lo que sucede entonces no es una reducción generalizada en todas sus funciones mentales, así como un atontamiento de las habilidades cognitivas. Lo que se tiene es una pérdida altamente selectiva de una función mientras que las otras funciones permanecen intactas. Y esto nos da la confianza para afirmar que esa parte del cerebro está involucrada de alguna manera en dirigir esa función. Con eso podemos mapear las funciones a la estructura y así descubrir qué está haciendo la circuitería para generar esa función particular. Así que eso es lo que estamos tratando de hacer.

 

Entonces permítanme darles unos ejemplos sorprendentes al respecto. De hecho, en esta charla les voy a dar tres ejemplos de seis minutos cada uno. El primer ejemplo es un síndrome extraordinario llamado Mal de Capgras. Si ven esta primera diapositiva estos son los lóbulos temporales, los lóbulos frontales, parentales, ¿bien? los lóbulos que constituyen el cerebro. Y si miran, oculto dentro de la superficie interna de los lóbulos temporales, no se puede ver pero ahí está, ahí hay una pequeña estructura llamada circunvolución fusiforme. Que ha sido llamada el área de caras del cerebro porque cuando sufre daños ya no se puede reconocer a las personas por sus caras. Todavía puedes reconocerlas por sus voces y decir “ah sí, ese es Joe” pero al mirar sus caras no puedes saber quién es ¿de acuerdo? Ni siquiera te puedes reconocer en el espejo. Quiero decir, sabes que eres tú porque hace gestos y sabes que es un espejo, pero en realidad no te reconoces a ti mismo.

 

Bien. Hoy se sabe bien que el mal se debe al daño en la circunvolución fusiforme. Pero existe otro síndrome raro, de hecho tan raro que casi ningún médico e incluso neurólogo ha oído hablar de él. Se llama el delirio de Capgras y este paciente que ha sufrido daño en su cabeza pero que de otro forma seria completamente normal, sale del coma y parece completamente normal pero mira a su madre y dice: “Esta se ve exactamente igual a mi mamá, esta mujer es una impostora, es otra mujer que pretende ser mi madre.” Así que, ¿por qué pasa esto? ¿Por qué alguien, que es una persona perfectamente lúcida e inteligente en todos los demás aspectos, pero que cuando ve a su madre le surge el delirio de decir que no lo es?…

 

 

Denying all the time