Arxiu del dilluns, 3/06/2019

ET is (probably) out there — get ready

dilluns, 3/06/2019

by Seth Shostak

Is E.T. out there? Well, I work at the SETI Institute. That’s almost my name. SETI: Search for Extraterrestrial Intelligence. In other words, I look for aliens, and when I tell people that at a cocktail party, they usually look at me with a mildly incredulous look on their face. I try to keep my own face somewhat dispassionate.00:30Now, a lot of people think that this is kind of idealistic, ridiculous, maybe even hopeless, but I just want to talk to you a little bit about why I think that the job I have is actually a privilege, okay, and give you a little bit of the motivation for my getting into this line of work, if that’s what you call it. This thing — whoops, can we go back? Hello, come in, Earth. There we go. All right.


This is the Owens Valley Radio Observatory behind the Sierra Nevadas, and in 1968, I was working there collecting data for my thesis. Now, it’s kinda lonely, it’s kinda tedious, just collecting data, so I would amuse myself by taking photos at night of the telescopes or even of myself, because, you know, at night, I would be the only hominid within about 30 miles. So here are pictures of myself. The observatory had just acquired a new book, written by a Russian cosmologist by the name of Joseph Shklovsky, and then expanded and translated and edited by a little-known Cornell astronomer by the name of Carl Sagan.


And I remember reading that book, and at 3 in the morning I was reading this book and it was explaining how the antennas I was using to measure the spins of galaxies could also be used to communicate, to send bits of information from one star system to another. Now, at 3 o’clock in the morning when you’re all alone, haven’t had much sleep, that was a very romantic idea, but it was that idea — the fact that you could in fact prove that there’s somebody out there just using this same technology — that appealed to me so much that 20 years later I took a job at the SETI Institute. Now, I have to say that my memory is notoriously porous, and I’ve often wondered whether there was any truth in this story, or I was just, you know, misremembering something, but I recently just blew up this old negative of mine, and sure enough, there you can see the Shklovsky and Sagan book underneath that analog calculating device. So it was true.


All right. Now, the idea for doing this, it wasn’t very old at the time that I made that photo. The idea dates from 1960, when a young astronomer by the name of Frank Drake used this antenna in West Virginia, pointed it at a couple of nearby stars in the hopes of eavesdropping on E.T. Now, Frank didn’t hear anything. Actually he did, but it turned out to be the U.S. Air Force, which doesn’t count as extraterrestrial intelligence. But Drake’s idea here became very popular because it was very appealing — and I’ll get back to that — and on the basis of this experiment, which didn’t succeed, we have been doing SETI ever since, not continuously, but ever since.


We still haven’t heard anything. We still haven’t heard anything. In fact, we don’t know about any life beyond Earth, but I’m going to suggest to you that that’s going to change rather soon, and part of the reason, in fact, the majority of the reason why I think that’s going to change is that the equipment’s getting better. This is the Allen Telescope Array, about 350 miles from whatever seat you’re in right now. This is something that we’re using today to search for E.T., and the electronics have gotten very much better too. This is Frank Drake’s electronics in 1960. This is the Allen Telescope Array electronics today. Some pundit with too much time on his hands has reckoned that the new experiments are approximately 100 trillion times better than they were in 1960, 100 trillion times better. That’s a degree of an improvement that would look good on your report card, okay? But something that’s not appreciated by the public is, in fact, that the experiment continues to get better, and, consequently, tends to get faster. This is a little plot, and every time you show a plot, you lose 10 percent of the audience. I have 12 of these. (Laughter) But what I plotted here is just some metric that shows how fast we’re searching. In other words, we’re looking for a needle in a haystack. We know how big the haystack is. It’s the galaxy. But we’re going through the haystack no longer with a teaspoon but with a skip loader, because of this increase in speed. In fact, those of you who are still conscious and mathematically competent, will note that this is a semi-log plot. In other words, the rate of increase is exponential. It’s exponentially improving. Now, exponential is an overworked word. You hear it on the media all the time. They don’t really know what exponential means, but this is exponential. In fact, it’s doubling every 18 months, and, of course, every card-carrying member of the digerati knows that that’s Moore’s Law.


So this means that over the course of the next two dozen years, we’ll be able to look at a million star systems, a million star systems, looking for signals that would prove somebody’s out there. Well, a million star systems, is that interesting? I mean, how many of those star systems have planets? And the facts are, we didn’t know the answer to that even as recently as 15 years ago, and in fact, we really didn’t know it even as recently as six months ago. But now we do. Recent results suggest that virtually every star has planets, and more than one. They’re like, you know, kittens. You get a litter. You don’t get one kitten. You get a bunch. So in fact, this is a pretty accurate estimate of the number of planets in our galaxy, just in our galaxy, by the way, and I remind the non-astronomy majors among you that our galaxy is only one of 100 billion that we can see with our telescopes.


That’s a lot of real estate, but of course, most of these planets are going to be kind of worthless, like, you know, Mercury, or Neptune. Neptune’s probably not very big in your life. So the question is, what fraction of these planets are actually suitable for life? We don’t know the answer to that either, but we will learn that answer this year, thanks to NASA’s Kepler Space Telescope, and in fact, the smart money, which is to say the people who work on this project, the smart money is suggesting that the fraction of planets that might be suitable for life is maybe one in a thousand, one in a hundred, something like that. Well, even taking the pessimistic estimate, that it’s one in a thousand, that means that there are at least a billion cousins of the Earth just in our own galaxy. Okay, now I’ve given you a lot of numbers here, but they’re mostly big numbers, okay, so, you know, keep that in mind. There’s plenty of real estate, plenty of real estate in the universe, and if we’re the only bit of real estate in which there’s some interesting occupants, that makes you a miracle, and I know you like to think you’re a miracle, but if you do science, you learn rather quickly that every time you think you’re a miracle, you’re wrong, so probably not the case.


All right, so the bottom line is this: Because of the increase in speed, and because of the vast amount of habitable real estate in the cosmos, I figure we’re going to pick up a signal within two dozen years. And I feel strongly enough about that to make a bet with you: Either we’re going to find E.T. in the next two dozen years, or I’ll buy you a cup of coffee. So that’s not so bad. I mean, even with two dozen years, you open up your browser and there’s news of a signal, or you get a cup of coffee. Now, let me tell you about some aspect of this that people don’t think about, and that is, what happens? Suppose that what I say is true. I mean, who knows, but suppose it happens. Suppose some time in the next two dozen years we pick up a faint line that tells us we have some cosmic company. What is the effect? What’s the consequence? Now, I might be at ground zero for this.


I happen to know what the consequence for me would be, because we’ve had false alarms. This is 1997, and this is a photo I made at about 3 o’clock in the morning in Mountain View here, when we were watching the computer monitors because we had picked up a signal that we thought, “This is the real deal.” All right? And I kept waiting for the Men in Black to show up. Right? I kept waiting for — I kept waiting for my mom to call, somebody to call, the government to call. Nobody called. Nobody called. I was so nervous that I couldn’t sit down. I just wandered around taking photos like this one, just for something to do. Well, at 9:30 in the morning, with my head down on my desk because I obviously hadn’t slept all night, the phone rings and it’s The New York Times. And I think there’s a lesson in that, and that lesson is that if we pick up a signal, the media, the media will be on it faster than a weasel on ball bearings. It’s going to be fast. You can be sure of that. No secrecy. That’s what happens to me. It kind of ruins my whole week, because whatever I’ve got planned that week is kind of out the window.


But what about you? What’s it going to do to you? And the answer is that we don’t know the answer. We don’t know what that’s going to do to you, not in the long term, and not even very much in the short term. I mean, that would be a bit like asking Chris Columbus in 1491, “Hey Chris, you know, what happens if it turns out that there’s a continent between here and Japan, where you’re sailing to, what will be the consequences for humanity if that turns out to be the case?” And I think Chris would probably offer you some answer that you might not have understood, but it probably wouldn’t have been right, and I think that to predict what finding E.T.’s going to mean, we can’t predict that either. But here are a couple things I can say. To begin with, it’s going to be a society that’s way in advance of our own. You’re not going to hear from alien Neanderthals. They’re not building transmitters. They’re going to be ahead of us, maybe by a few thousand years, maybe by a few millions years, but substantially ahead of us, and that means, if you can understand anything that they’re going to say, then you might be able to short-circuit history by getting information from a society that’s way beyond our own. Now, you might find that a bit hyperbolic, and maybe it is, but nonetheless, it’s conceivable that this will happen, and, you know, you could consider this like, I don’t know, giving Julius Caesar English lessons and the key to the library of Congress. It would change his day, all right?


That’s one thing. Another thing that’s for sure going to happen is that it will calibrate us. We will know that we’re not that miracle, right, that we’re just another duck in a row, we’re not the only kids on the block, and I think that that’s philosophically a very profound thing to learn. We’re not a miracle, okay?


The third thing that it might tell you is somewhat vague, but I think interesting and important, and that is, if you find a signal coming from a more advanced society, because they will be, that will tell you something about our own possibilities, that we’re not inevitably doomed to self-destruction. Because they survived their technology, we could do it too. Normally when you look out into the universe, you’re looking back in time. All right? That’s interesting to cosmologists. But in this sense, you actually can look into the future, hazily, but you can look into the future. So those are all the sorts of things that would come from a detection.


Now, let me talk a little bit about something that happens even in the meantime, and that is, SETI, I think, is important, because it’s exploration, and it’s not only exploration, it’s comprehensible exploration. Now, I gotta tell you, I’m always reading books about explorers. I find exploration very interesting, Arctic exploration, you know, people like Magellan, Amundsen, Shackleton, you see Franklin down there, Scott, all these guys. It’s really nifty, exploration. And they’re just doing it because they want to explore, and you might say, “Oh, that’s kind of a frivolous opportunity,” but that’s not frivolous. That’s not a frivolous activity, because, I mean, think of ants. You know, most ants are programmed to follow one another along in a long line, but there are a couple of ants, maybe one percent of those ants, that are what they call pioneer ants, and they’re the ones that wander off. They’re the ones you find on the kitchen countertop. You gotta get them with your thumb before they find the sugar or something. But those ants, even though most of them get wiped out, those ants are the ones that are essential to the survival of the hive. So exploration is important.


I also think that exploration is important in terms of being able to address what I think is a critical lack in our society, and that is the lack of science literacy, the lack of the ability to even understand science. Now, look, a lot has been written about the deplorable state of science literacy in this country. You’ve heard about it. Well, here’s one example, in fact. Polls taken, this poll was taken 10 years ago. It shows like roughly one third of the public thinks that aliens are not only out there, we’re looking for them out there, but they’re here, right? Sailing the skies in their saucers and occasionally abducting people for experiments their parents wouldn’t approve of. Well, that would be interesting if it was true, and job security for me, but I don’t think the evidence is very good. That’s more, you know, sad than significant.


But there are other things that people believe that are significant, like the efficacy of homeopathy, or that evolution is just, you know, sort of a crazy idea by scientists without any legs, or, you know, evolution, all that sort of thing, or global warming. These sorts of ideas don’t really have any validity, that you can’t trust the scientists.


Now, we’ve got to solve that problem, because that’s a critically important problem, and you might say, “Well, okay, how are we gonna solve that problem with SETI?” Well, let me suggest to you that SETI obviously can’t solve the problem, but it can address the problem. It can address the problem by getting young people interested in science. Look, science is hard, it has a reputation of being hard, and the facts are, it is hard, and that’s the result of 400 years of science, right? I mean, in the 18th century, in the 18th century you could become an expert on any field of science in an afternoon by going to a library, if you could find the library, right? In the 19th century, if you had a basement lab, you could make major scientific discoveries in your own home. Right? Because there was all this science just lying around waiting for somebody to pick it up. Now, that’s not true anymore. Today, you’ve got to spend years in grad school and post-doc positions just to figure out what the important questions are. It’s hard. There’s no doubt about it.


And in fact, here’s an example: the Higgs boson, finding the Higgs boson. Ask the next 10 people you see on the streets, “Hey, do you think it’s worthwhile to spend billions of Swiss francs looking for the Higgs boson?” And I bet the answer you’re going to get, is, “Well, I don’t know what the Higgs boson is, and I don’t know if it’s important.” And probably most of the people wouldn’t even know the value of a Swiss franc, okay? And yet we’re spending billions of Swiss francs on this problem. Okay? So that doesn’t get people interested in science because they can’t comprehend what it’s about. SETI, on the other hand, is really simple. We’re going to use these big antennas and we’re going to try to eavesdrop on signals. Everybody can understand that. Yes, technologically, it’s very sophisticated, but everybody gets the idea.


So that’s one thing. The other thing is, it’s exciting science. It’s exciting because we’re naturally interested in other intelligent beings, and I think that’s part of our hardwiring. I mean, we’re hardwired to be interested in beings that might be, if you will, competitors, or if you’re the romantic sort, possibly even mates. Okay? I mean, this is analogous to our interest in things that have big teeth. Right? We’re interested in things that have big teeth, and you can see the evolutionary value of that, and you can also see the practical consequences by watching Animal Planet. You notice they make very few programs about gerbils. It’s mostly about things that have big teeth. Okay, so we’re interested in these sorts of things. And not just us. It’s also kids. This allows you to pay it forward by using this subject as a hook to science, because SETI involves all kinds of science, obviously biology, obviously astronomy, but also geology, also chemistry, various scientific disciplines all can be presented in the guise of, “We’re looking for E.T.” So to me this is interesting and important, and in fact, it’s my policy, even though I give a lot of talks to adults, you give talks to adults, and two days later they’re back where they were. But if you give talks to kids, you know, one in 50 of them, some light bulb goes off, and they think, “Gee, I’d never thought of that,” and then they go, you know, read a book or a magazine or whatever. They get interested in something.


Now it’s my theory, supported only by anecdotal, personal anecdotal evidence, but nonetheless, that kids get interested in something between the ages of eight and 11. You’ve got to get them there. So, all right, I give talks to adults, that’s fine, but I try and make 10 percent of the talks that I give, I try and make those for kids. I remember when a guy came to our high school, actually, it was actually my junior high school. I was in sixth grade. And he gave some talk. All I remember from it was one word: electronics. It was like Dustin Hoffman in “The Graduate,” right, when he said “plastics,” whatever that means, plastics. All right, so the guy said electronics. I don’t remember anything else. In fact, I don’t remember anything that my sixth grade teacher said all year, but I remember electronics. And so I got interested in electronics, and you know, I studied to get my ham license. I was wiring up stuff. Here I am at about 15 or something, doing that sort of stuff. Okay? That had a big effect on me. So that’s my point, that you can have a big effect on these kids.


In fact, this reminds me, I don’t know, a couple years ago I gave a talk at a school in Palo Alto where there were about a dozen 11-year-olds that had come to this talk. I had been brought in to talk to these kids for an hour. Eleven-year-olds, they’re all sitting in a little semi-circle looking up at me with big eyes, and I started, there was a white board behind me, and I started off by writing a one with 22 zeroes after it, and I said, “All right, now look, this is the number of stars in the visible universe, and this number is so big there’s not even a name for it.” And one of these kids shot up his hand, and he said, “Well, actually there is a name for it. It’s a sextra-quadra-hexa-something or other.” Right? Now, that kid was wrong by four orders of magnitude, but there was no doubt about it, these kids were smart. Okay? So I stopped giving the lecture. All they wanted to do was ask questions. In fact, my last comments to these kids, at the end I said, “You know, you kids are smarter than the people I work with.” Now — (Laughter) They didn’t even care about that. What they wanted was my email address so they could ask me more questions. (Laughter)


Let me just say, look, my job is a privilege because we’re in a special time. Previous generations couldn’t do this experiment at all. In another generation down the line, I think we will have succeeded. So to me, it is a privilege, and when I look in the mirror, the facts are that I really don’t see myself. What I see is the generation behind me. These are some kids from the Huff School, fourth graders. I talked there, what, two weeks ago, something like that.



I think that if you can instill some interest in science and how it works, well, that’s a payoff beyond easy measure. Thank you very much. (Applause)

¿Existen E.T.? Bueno, trabajo en el Instituto SETI. Es casi mi nombre. SETI: Búsqueda de inteligencia extraterrestre. En otras palabras, busco alienígenas, y cuando digo eso a la gente en una fiesta, normalmente me miran con una expresión levemente incrédula en sus caras. Yo trato de mantener mi propio rostro un tanto desapasionado.Ahora, mucha gente piensa que esto es algo idealista, ridículo, tal vez sin esperanza, pero quiero hablarles un poco de por qué creo que el trabajo que tengo es realmente un privilegio, y contarles un poco lo que me motiva a entrar en esta ocupación, si podemos llamarla así. ¿Esto… podemos volver? Hola, adelante, la Tierra. Ahí vamos.Muy bien. Este es el Radio Observatorio de Owens Valley detrás de la Sierra Nevada y en 1968, estuve trabajando allí recolectando datos para mi tesis. Ahora, es un poco solitario, tedioso, solamente recoger datos, así que me entretenía tomando fotos por la noche de los telescopios o incluso de mí mismo, porque, saben, en la noche, yo debía ser el único homínido en unos 50 kilómetros a la redonda. Aquí hay fotografías mías. El observatorio acababa de adquirir un nuevo libro, escrito por un cosmólogo ruso de nombre Iósif Shklovski y luego ampliado, traducido y editado por un astrónomo poco conocido de Cornell llamado Carl Sagan.

Y recuerdo, leyendo ese libro a las 3 de la mañana, estaba leyendo este libro y en él explicaban cómo las antenas que yo estaba usando para medir los giros de las galaxias, también podrían usarse para comunicar, enviar bits de información de un sistema estelar a otro. Ahora, a las 3 de la mañana encontrándote solo, no has tenido mucho sueño, esa era una idea muy romántica, pero fue esa idea… el hecho de que en efecto se podría probar que hay alguien ahí afuera simplemente usando la misma tecnología… lo que me atrajo tanto que 20 años más tarde conseguí un trabajo en el Instituto SETI. Ahora, tengo que decir que mi memoria es muy porosa y, a menudo, me preguntaba si había algo de verdad en esta historia, o sólo estaba, saben, recordando incorrectamente, pero recientemente apareció este viejo negativo mío, y, efectivamente, allí se puede ver el libro de Shklovski y Sagan debajo de ese dispositivo de cálculo analógico. Así que era cierto.


Bien. Ahora, la idea de hacer esto, no era muy antigua en el momento en que tomé la foto. La idea se remonta a 1960, cuando un joven astrónomo cuyo nombre era Frank Drake usó esta antena en Virginia Occidental, la apuntó a un par de estrellas cercanas con la esperanza de interceptar a E.T. Pero Frank no escuchaba nada. En realidad lo logró, pero resultó ser la Fuerza Aérea de Estados Unidos, la que no cuenta como inteligencia extraterrestre. Pero la idea de Drake se hizo muy popular debido a que era muy atractiva -y voy a volver a eso- y sobre la base de este experimento, que no tuvo éxito, hemos desarrollado desde entonces la búsqueda de inteligencia extraterrestre, aunque no de forma continua.


Todavía no hemos oído nada. Todavía no hemos oído nada. De hecho, no sabemos si hay vida más allá de la Tierra, pero quiero señalarles que esto va a cambiar más bien pronto, y parte de la razón por la cual creo que va a cambiar es, de hecho, que el instrumental está mejorando. Este es el Conjunto de Telescopios Allen, a unos 560 km desde donde estamos. Es algo que estamos usando actualmente para la búsqueda de E.T., y los dispositivos electrónicos han mejorado mucho también. Esta es la electrónica de Frank Drake en 1960. Estos son los actuales sistemas electrónicos del Conjunto de Telescopios Allen. Algunos expertos con bastante tiempo libre han calculado que los nuevos experimentos son aproximadamente 100 billones de veces mejores que en 1960, 100 billones de veces mejores. Es un grado de mejora que se vería bien en tu informe de evaluación, ¿no? Pero algo que no es apreciado por el público es, que el experimento sigue mejorando, y en consecuencia tiende a ser más rápido. Este es un pequeño gráfico, y cada vez que muestras un gráfico, pierdes el 10% de la audiencia. Tengo 12 gráficos. (Risas) Pero lo que he graficado aquí son sólo algunas mediciones que indican la rapidez con que estamos buscando. En otras palabras, estamos buscando una aguja en un pajar. Sabemos cuán grande es el pajar. Es la galaxia. Pero ya no nos movemos por el pajar con una cucharita, sino con una pala de carga, gracias a este aumento en la velocidad. De hecho, aquellos que todavía estén conscientes y sean matemáticamente competentes, notarán que este es un gráfico semilogarítmico. En otras palabras, la tasa de crecimiento es exponencial. Está mejorando exponencialmente. Ahora, exponencial es una palabra demasiado empleada. La pueden oír en los medios todo el tiempo. Realmente no saben lo que significa exponencial, pero esto es exponencial. De hecho, se duplica cada 18 meses y, por supuesto, cada miembro con carnet de “digerati” [elite digital] sabe que esa es la ley de Moore.


Esto significa que en el transcurso de las siguientes dos docenas de años, vamos a ser capaces de contemplar un millón de sistemas estelares, un millón sistemas estelares, en búsqueda de señales que probaran que hay alguien allí. ¿Bueno, un millón de sistemas estelares, es interesante? Me refiero a, ¿cuántos de esos sistemas de estrellas tienen planetas? Y el hecho es que no sabíamos la respuesta apenas hace 15 años y, en realidad, tampoco la sabíamos hace seis meses. Pero ahora sí. Resultados recientes sugieren que prácticamente todas las estrellas tienen planetas, y más de uno. Son como los gatitos. Se tiene una camada. No un solo gatito. Se tiene un montón. En realidad, esta es una estimación bastante exacta del número de planetas en nuestra galaxia, sólo en nuestra galaxia, por cierto, y les recuerdo a quienes no sean especialistas en astronomía que nuestra galaxia es sólo una entre 100 mil millones que pueden verse con telescopios.


Es una gran cantidad de bienes raíces, pero claro, la mayoría de estos planetas prácticamente no tienen valor, como, saben, Mercurio o Neptuno. Neptuno probablemente no sea muy importante en sus vidas. Entonces la pregunta es, ¿qué fracción de esos planetas es realmente adecuada para la vida? No sabemos la respuesta a esta pregunta pero vamos a conocer la respuesta este año, gracias al Telescopio Espacial Kepler de la NASA, y, de hecho, la inversión inteligente, lo que equivale a decir la gente que trabaja en este proyecto, sugiere que la fracción de planetas que pueden ser aptos para la vida sea tal vez uno en mil, uno en cien, o algo parecido. Bien, aún considerando la estimación pesimista, que es de uno en mil, significa que hay por lo menos mil millones de primos de la Tierra solo en nuestra galaxia. Bien, les he dado muchos números pero, en su mayoría, son números grandes; muy bien, ténganlo en cuenta. Hay un montón de bienes raíces, un montón de bienes raíces en el Universo, y si fuéramos el único inmueble en el que existen algunos ocupantes interesantes, sería un milagro, y sé que nos gusta pensar que somos un milagro, pero quien hace ciencia, aprende rápidamente que cuando cree que es un milagro, está equivocado, así que probablemente este no sea el caso.


Bien, así que el balance final es este: Debido al aumento en la velocidad y a raíz de la gran cantidad de inmuebles habitables en el cosmos, calculo que vamos a captar una señal dentro de dos docenas de años. Y estoy tan convencido de ello que les voy a hacer una apuesta: Vamos a encontrar E.T. en las próximas dos docenas de años, o les invito una taza de café. O sea que no es tan malo. Quiero decir, o bien en dos docenas de años, abren su navegador y hay noticias de una señal, o tienen una taza de café. Ahora, permítanme contarles de un aspecto que la gente no considera y es ¿qué pasa? Supongamos que lo que digo es cierto. Es decir, quién sabe, pero supongamos que ocurre. Supongamos que algún momento en las próximas dos docenas de años captamos una línea tenue que nos dice que tenemos compañía cósmica. ¿Cuál es el efecto? ¿Cuál es la consecuencia? Ahora, yo podría estar en la zona cero para esto.


Conozco cuál sería la consecuencia para mí, porque hemos tenido falsas alarmas. Es 1997, y esta es una foto que tomé cerca de las 3 de la mañana aquí en Mountain View, cuando estábamos mirando los monitores de la computadora porque habíamos captado una señal que pensamos: “Esta es real” ¿De acuerdo? Y me quedé esperando a que aparecieran los Hombres de Negro. ¿Sí? Seguía y seguía esperando a que mi mamá llamara, alguien que llamara, al Gobierno que llamara. Nadie llamaba. Nadie llamó. Estaba tan nervioso que no podía sentarme. Sólo me paseaba por el lugar tomando fotos como esta, para hacer algo. Bien, a las 9:30 de la mañana, con la cabeza apoyada sobre mi escritorio dado que obviamente no había dormido en toda la noche, suena el teléfono y eran de The New York Times. Y creo que en esto hay una lección y es que si captamos una señal, los medios de comunicación estarán sobre ella más rápido que liebre sobre patines. Va a ser rápido. Pueden estar seguros de eso. No hay secreto. Eso es lo que me pasa. En cierto modo se arruina toda mi semana, porque todo lo que tengo planeado para esa semana prácticamente se desmorona.


Pero, ¿a Ud.? ¿Qué es lo que eso le va a hacer a Ud.? Y la respuesta es que no sabemos la respuesta. No sabemos lo que le va a hacer, ni en el largo plazo ni tampoco demasiado en el corto plazo. O sea, que sería un poco como preguntarle a Cristobal Colón en 1491, “Oye Cris, ¿qué pasa si resulta que hay un continente entre aquí y Japón, hacia donde estás navegando? ¿Cuáles serán las consecuencias para la humanidad si resulta ser ese el caso?” Creo que Colón quizá respondería que tal vez no puedas entender, pero probablemente no hubiera sido correcta, y creo que predecir lo que significará el hallazgo de E.T., tampoco podemos hacerlo. Pero aquí hay un par de cosas que puedo decir. Para empezar, va a ser una sociedad más avanzada que la nuestra. No vas a oír de aliens de Neandertal. No están construyendo transmisores. Van a estar por delante de nosotros, tal vez por unos pocos miles de años, tal vez por unos pocos millones años, pero sustancialmente por delante de nosotros y eso significa que, si podemos entender cualquier cosa que vayan a decir, entonces podríamos tomar un atajo en la historia obteniendo información de una sociedad que está mucho más allá que la nuestra. Ahora, esto podría parecernos algo hiperbólico, y puede que lo sea, pero sin embargo, es concebible que esto sucederá, y, saben, podría considerarse esto como, no sé, dar a Julio César, clases de inglés y la clave para acceder a la biblioteca del Congreso. ¿Cambiaría su día, verdad?


Esta es una cosa. Otra cosa que seguro va a suceder es que nos pondrá en perspectiva. Sabremos que no somos ese milagro, correcto, que solo somos un pato de la fila, no somos los únicos de la cuadra, y creo que eso filosóficamente es algo muy profundo para aprender. ¿No somos un milagro, está bien?


La tercera cosa que les podría decir es algo vaga, pero me parece interesante e importante, y es que, si encontráramos una señal proveniente de una sociedad más avanzada, puesto que lo serán, nos dirá algo sobre nuestras propias posibilidades, que no estamos inevitablemente condenados a la autodestrucción. Puesto que ellos sobrevivieron su tecnología, nosotros también podríamos hacerlo. Normalmente cuando miramos hacia el Universo, estamos mirando hacia atrás en el tiempo. ¿sí? Es interesante para los cosmólogos. Pero en este sentido, realmente se puede mirar hacia el futuro, vagamente, pero se puede mirar hacia el futuro. Así que esas son todos los tipos de cosas que provendrían de una detección.


Ahora, permítanme hablar un poco de algo que ocurre incluso en el ínterin, y es que, SETI, creo que es importante, ya que es exploración, y no solo exploración, es exploración comprensible. Ahora, tengo que decirles, que siempre estoy leyendo libros sobre exploradores. La exploración me resulta muy interesante, La exploración del Ártico, saben, gente como Magallanes, Amundsen, Shackleton, ven a Franklin allí abajo, Scott, todos estos chicos. Es realmente ingeniosa, la exploración. Y lo hacen sólo porque quieren explorar, y podríamos decir: “Oh, esa es una especie de oportunidad frívola”, pero no es frívolo. No es una actividad frívola, porque, quiero decir, pensemos en las hormigas. La mayoría de las hormigas están programadas para seguirse una a la otra a lo largo de una larga línea, pero hay algunas hormigas, tal vez el uno por ciento de las hormigas, que son lo que se puede llamar hormigas pioneras y son las que deambulan. Son las que encontramos en la mesada de la cocina. Hay que darles con el pulgar antes que encuentren el azúcar u otra cosa. Pero esas hormigas, aunque la mayoría sean eliminadas, esas son las hormigas que son esenciales para la supervivencia del hormiguero. Entonces la exploración es importante.


También creo que la exploración es importante en términos de poder abordar lo que pienso que es una falta crítica en nuestra sociedad y es la falta de divulgación de la ciencia, la falta de capacidad de entender siquiera la ciencia. Ahora, miren, mucho se ha escrito sobre el estado deplorable de la educación científica en este país. Lo han escuchado. Bien, de hecho, aquí hay un ejemplo. Se hicieron encuestas, esta se realizó hace 10 años. Muestra que aproximadamente un tercio del público piensa que los extraterrestres no solo están ahí fuera, los estamos buscando ahí fuera, sino que están aquí, ¿verdad? Navegando los cielos en sus platillos y en ocasiones secuestrando personas para experimentos que sus padres no aprobarían. Bueno, eso sería interesante si fuera cierto, y seguridad laboral para mí, pero no creo que la evidencia sea muy buena. Esto es más triste que significativo.


Pero hay otras cosas que la gente cree que son significativas, como la eficacia de la homeopatía, o que la evolución es una especie de idea loca de científicos sin piernas, o que la evolución… todo ese tipo de cosas, o el calentamiento global. Ese tipo de ideas realmente no tienen ninguna validez, que no se pueda confiar en los científicos.


Ahora, tenemos que resolver ese problema, porque es un problema muy importante y podríamos decir: “Bueno, está bien, ¿cómo vamos a resolver ese problema con SETI?” Bueno, quisiera sugerirles que obviamente SETI no puede resolver el problema, pero que puede abordar el problema. Puede abordar el problema consiguiendo que los jóvenes se interesen en la ciencia. Miren, la ciencia es difícil, tiene una reputación de ser difícil, y en realidad es difícil, y ese es el resultado de 400 años de ciencia, ¿no? Es decir, en el siglo XVIII, podríamos llegar a ser un experto en cualquier campo de la ciencia en una tarde yendo a una biblioteca, si pudiéramos encontrar la biblioteca, ¿no? En el siglo XIX, si tuviéramos un laboratorio en el sótano, podríamos hacer grandes descubrimientos científicos en nuestra propia casa. ¿Verdad? Debido a que todo aquello era ciencia tirada por ahí esperando a alguien la recogiera. Ahora, eso ya no es cierto. Hoy en día, hay que pasar varios años en la escuela de posgrado y haciendo post-doctorado sólo para averiguar cuáles son las cuestiones importantes. Es difícil. No hay ninguna duda.

Y, de hecho, aquí hay un ejemplo: el bosón de Higgs, encontrar el bosón de Higgs. Pregúntenle a 10 personas cercanas que vean en la calle: “Oye, ¿crees que vale la pena gastar miles de millones de francos suizos buscando el bosón de Higgs?” Y apuesto que la respuesta que van a obtener es: “Bueno, no sé qué es el bosón de Higgs, y no sé si es importante”. Y probablemente la mayoría de las personas ni siguiera sabrían el valor de un franco suizo, ¿sí? Y sin embargo estamos gastando miles de millones de francos suizos en este problema. ¿De acuerdo? Así que la gente no se interesa en la ciencia debido a que no pueden comprender de qué se trata. SETI, por otro lado, es realmente simple. Vamos a usar estas antenas grandes y a tratar de interceptar las señales. Todo el mundo puede entender eso. Sí, tecnológicamente, es muy sofisticado, pero todo el mundo comprende la idea.


Así que eso es una cosa. La otra cosa es que es una ciencia apasionante. Es emocionante porque estamos naturalmente interesados en otros seres inteligentes y creo que eso es parte de nuestro cableado. Es decir, estamos programados para estar interesados en seres que podrían ser, si se quiere, competidores, o si eres romántico, posiblemente incluso compañeros. ¿sí? Es decir, esto es análogo a nuestro interés en las cosas que tienen dientes grandes. ¿Correcto? Estamos interesados en cosas que tienen dientes grandes y podemos ver el valor evolutivo de eso, y también podemos ver las consecuencias prácticas viendo “Animal Planet”. Notarán que hacen muy pocos programas sobre jerbos. Mayormente los hacen sobre cosas que tienen dientes grandes. Muy bien, así que estamos interesados en este tipo de cosas. Y no sólo nosotros. También los niños. Esto nos permite devolver el favor mediante el uso de este tema como un gancho para la ciencia, porque SETI implica todo tipo de ciencia, obviamente biología, obviamente astronomía, pero también geología, química, varias disciplinas científicas que pueden presentarse en la forma de: “Estamos buscando E.T.”. Entonces para mí es interesante e importante y, de hecho, es mi política y aunque dé muchas charlas para adultos, dos días después vuelven a donde estaban. Pero si se da charlas a los niños, saben, en uno de cada 50 de ellos, alguna bombilla se activa, y piensan: “Vaya, nunca había pensado que”, y luego se van a leer un libro o una revista o lo que sea. Se interesan en algo.

Ahora es mi teoría, apoyada solo por anécdotas, anécdotas personales pero, no obstante, estos niños logran interesarse en algo entre los 8 y los 11 años. Tienes que llegarles ahí. Entonces, doy charlas para adultos, lo que está muy bien, pero trato de hacer un 10 % de las charlas que doy, para los chicos. Recuerdo cuando un hombre vino a nuestra escuela secundaria, en realidad, era mi escuela primaria. Yo estaba en sexto grado. Y nos dio una charla. Todo lo que recuerdo de ella es una palabra: electrónica. Era como Dustin Hoffman en “El graduado”, cuando dijo “plástica”, lo que quiera que signifique, plástica. Bien, el tipo dijo electrónica. No recuerdo nada más. De hecho, no recuerdo nada de lo que mi maestra de sexto grado dijo durante todo el año, pero recuerdo “electrónica”. Y de esa manera me interesé en la electrónica y estudié para obtener mi licencia de radioaficionado. Yo estaba cableando cosas. Aquí estoy yo a eso de los 15, haciendo ese tipo de cosas. ¿De acuerdo? Eso tuvo un gran efecto en mí. Esa es mi idea, que se puede causar un gran efecto en estos niños.

De hecho, esto me recuerda, no sé, hace un par de años di una charla en una escuela de Palo Alto donde había una docena de niños de 11 años que habían asistido a la charla. Me convocaron para hablarles durante una hora. Once años de edad, todos sentados en semicírculo mirándome con ojos grandes, y comencé, había un pizarrón blanco detrás de mí, y empecé escribiendo un 1 seguido de 22 ceros, y dije: “Bien, miren, este es el número de estrellas en el universo visible, y este número es tan grande que ni siquiera hay un nombre para él”. Uno de estos niños levantó su mano y dijo: “Bueno, realmente hay un nombre para él. Es un sextra-cuadra-hexa o algo así”. Ahora, ese niño se equivocó en cuatro órdenes de magnitud, pero no cabe ninguna duda, estos niños eran inteligentes. Así que dejé de dar la Conferencia. Todo lo que querían era hacer preguntas. De hecho, mis último comentarios a estos niños, al final dije: “Saben chicos, Uds. son más inteligentes que la gente con la que trabajo”. Ahora… (Risas) Ni siquiera les importó. Lo que querían era mi dirección de correo electrónico para poder hacerme más preguntas. (Risas)

Permítanme decirles que mi trabajo es un privilegio porque estamos en una época especial. Las generaciones anteriores no pudieron de ninguna manera hacer este experimento. En una generación más, creo que vamos a tener éxito. Así que para mí, es un privilegio, y cuando me miro en el espejo, realmente no me veo a mí mismo. Lo que veo es la generación que viene detrás de mí. Estos son algunos niños de la escuela de Huff, alumnos de cuarto grado. Hablé allí, hace dos semanas, más o menos.

Creo que si se puede inculcar cierto interés por la ciencia y cómo funciona, bien, eso es una recompensa más allá de toda medida. Muchas gracias. (Aplausos)

Conspirationnisme ufologique

dilluns, 3/06/2019

Posted le 4 janvier 2018 par Stéphane François

En décembre 2017, le Pentagone a reconnu l’existence d’un programme baptisé Advanced Aerospace Threat Identification Program (« Programme d’identification des menaces aérospatiales avancées »). Cette information entre bien sûr en collusion avec les théories du complot liant gouvernements, savants et extraterrestres, telle que la série télévisée X-Files les a rendues mondialement célèbres. L’histoire de ce conspirationnisme est d’ailleurs partiellement liée à celle de la diffusion de la pop-culture: on nous annonce justement ces jours-ci une nouvelle saison d’X-Files, et le cinéma aura mené cette année les spectateurs du multivers galactique de Thor Ragnarok au nouvel épisode de Star Wars. Mais si ces objets-là participent aujourd’hui de la pop-culture mondialisée, ils ne sauraient être compris en tant que mythes contemporains qu’en éclaircissant l’histoire des marges complotistes qui ont fourni les matériaux aux cultures de l’imaginaire.

Le néologisme « ufologie » a été créé sur la base de l’expression anglo-saxonne « UFO » ou Unidentified Flying Object, dont la traduction donne le français OVNI ou Objet Volant Non Identifié. L’ufologie est donc la « science » des soucoupes volantes. Cette dernière expression a été vulgarisée en 1947 lors de la première observation d’ovnis par l’Américain Kenneth Arnold mais celui-ci n’en est pas l’inventeur. En effet, s’entretenant avec un journaliste de son aventure, il ne fit que décrire des objets se déplaçant comme des soucoupes ricochant sur l’eau. Puis, le journaliste, Bill Bequette, a fait une confusion entre le mouvement et la forme. Mais c’est encore un autre journaliste, du bureau de l’Associated Press de Portland, selon Pierre Lagrange, qui serait le possible inventeur de l’expression « soucoupe volante » : dans un premier temps, la presse parla plutôt de flying disks. Enfin, dans ce milieu, les extraterrestres sont parfois appelés « EBE », acronyme signifiant Entité Biologique Extraterrestre, voire « Petits Gris » (en anglais Short Greys) du fait de leurs caractéristiques physiques supposées (une petite taille et une couleur de peau grise).

Les ufologues peuvent se distinguer en fonction du contenu et de la radicalité de leur discours : certains croient en l’existence des extraterrestres et des ovnis ; d’autres postulent leur action sur Terre depuis des temps immémoriaux ; certains leur confèrent une attitude généreuse vis-à-vis des Hommes1 tandis que d’autres leur attribuent au contraire un caractère hostile ; enfin, les derniers sombrent dans un discours ésotérico-conspirationniste effréné.

Pour appuyer le postulat d’une présence immémoriale des extraterrestres sur notre planète, les ufologues adeptes de la théorie des Anciens Astronautes2, affirment qu’il existe une masse de témoignages, exotériques, dont la nature a été dénaturée par les scientifiques « officiels », c’est-à-dire rationalistes. Ils citent pêle-mêle des textes, issus de différentes cultures et civilisations humaines passées, comme la Bible, des ouvrages de l’écrivain antique Pline (Histoire naturelle, Livre II, 34), le texte sacré des hindouistes : le Mahābhārata, des textes japonais médiévaux, etc. Nous pourrions multiplier indéfiniment les exemples, car ils utilisent ou réutilisent tout ce qui peut justifier leur discours…

Bref aperçu historique

De fait, les hommes se sont toujours demandés s’il existait d’autres mondes habités. Ainsi, Anaxagore (VIe siècle av. J.-C.), Héraclite du Pont (VIe-Ve siècle av. J.-C.), Plutarque (Ier siècle apr. J.-C.), Pythagore (VIe siècle av. J.-C.) ou Épicure (IIIe siècle av. J.-C.) ont pu spéculer sur l’idée que certains corps célestes comme la lune avaient des habitants. Ces théories furent occultées par l’Église qui énonça à la place un discours sur les sphères angéliques. À la Renaissance, Giordano Bruno (1548-1600) émit l’hypothèse d’une « infinité de systèmes solaires dans l’univers, donc une infinité de Terres où habitent des créatures semblables aux hommes, ou peut-être plus parfaites »3. Mais il fut isolé. Il faut attendre le XVIIe siècle pour revoir cette idée réapparaître avec notamment Fontenelle (1657-1757) et ses Entretiens sur la pluralité des mondes.

Au XIXe siècle, cette idée est complètement acceptée y compris par des savants qui cherchent des moyens d’entrer en contact avec les habitants des autres mondes. C’est d’ailleurs à partir de cette période que le discours sur ces habitants (on ne parle pas encore d’extraterrestres) rencontre celui des spirites et autres théosophes. La seconde moitié de ce siècle sera fascinée par Mars, la planète rouge, conséquence de la découverte de « canaux »4. Cet intérêt pour les habitants des autres mondes continuera de se développer jusqu’à l’explosion ufologique, pendant la seconde moitié du XXe siècle.

Le « temps fabuleux des commencements », propre aux discours mythiques, du récit ufologique peut être daté, selon la vulgate soucoupiste, du 24 juin 1947, date à laquelle la première soucoupe volante aurait été aperçue par Kenneth Arnold. Il est d’ailleurs symptomatique que certains ufologues emploient le néologisme « arnoldien » (mais aussi « pré-arnoldien » et « post-arnoldien ») qui marque le début de l’ère ufologique moderne, comme nous daterions le début d’une nouvelle ère historique ou géologique… Cet événement est donc l’acte fondateur du mythe ovni. Les extraterrestres et les soucoupes volantes ont en effet toutes les caractéristiques d’un mythe avec ses différentes composantes : nous trouvons les mythèmes, c’est-à-dire les récits, les témoignages, les fantasmes concernant les ovnis ainsi que la mythèse, c’est-à-dire la synthèse explicative globale du phénomène par une vision du monde5.

Nous sommes donc en présence de l’un des grands mythes contemporains complets et structurés de la civilisation occidentale. Il possède en outre un aspect « bricolé » marqué6. Ainsi, l’ufologie est bricolée à partir de la vision irrationnelle du monde qu’a l’ufologue de celui-ci. Le psychanalyste suisse Carl Gustav Jung voyait dans les ovnis une variation moderne de l’archétype du cercle. Malheureusement pour lui, les ovnis ne sont pas forcément sphériques : il en existe des tubulaires ou triangulaires… Il existe différents discours sur la nature du phénomène ovnis : pour les premiers les ovnis sont une réalité ; pour les deuxièmes, ils n’existent pas ; pour les troisièmes, ils sont un archétype ; pour les quatrièmes, ils ont une nature supranaturelle ; enfin, les derniers font une synthèse des différentes positions, à l’exception de celle des deuxièmes.

Le mythe ufologique, dans son interprétation New Age, peut être aussi perçu comme un millénarisme, c’est-à-dire comme le désir de réaliser sur terre un ordre nouveau. La rupture viendra des EBEs : dans la version optimiste, les EBEs aident l’humanité à se dépasser ; dans la version pessimiste, les EBEs doivent asservir l’humanité, le salut vient alors de l’union des forces humaines résistantes à cette colonisation. La structure profonde du mythe ufologique est de nature millénariste : il existe un état de pureté originelle (avant l’observation de 1947 et la rencontre du troisième type de Roswell), puis une chute, l’aliénation de l’humanité à la volonté esclavagiste des EBEs. Viendra ensuite une rédemption, la défaite puis l’expulsion des EBEs par des patriotes…

Ovnis et complot

L’idée d’un complot pour cacher la vérité sur l’existence des ovnis, le « complot ufologique », est née dès 1947, au moment où les premières enquêtes sur l’existence des soucoupes volantes ont été réalisées par l’armée de l’air américaine et par le Federal Bureau of Investigation (FBI). Dès l’automne 1947, on peut lire dans certains pulps7, comme Amazing Stories, l’idée que les militaires en sauraient bien plus qu’ils ne veulent l’admettre sur ce sujet et que la vague de soucoupes volantes de l’été 1947 était une vaste manipulation destinée à écarter le public des vrais problèmes.

Selon les ufologues conspirationnistes, les États européens, y compris le soviétique, seraient à l’origine de cette campagne de désinformation. Le premier lieu d’apparition et d’expression du complot ufologique donc les Etats-Unis, qui fut aussi le premier pays à mettre en place des programmes d’enquête (1948-1949 : Project Sign, ensuite Project Grudge puis Project Blue Book de 1952 à 1969). Au fil des ans, le discours de l’armée de l’air américaine d’une part, des porte-paroles de la communauté scientifique d’autre part (comme le psychologue David Warren ou le psychiatre George Heuver), a toujours consisté à minimiser l’importance du sujet et selon les cas à conclure que les ovnis ne constituaient pas une menace pour les États-Unis pour les premiers et qu’ils relevaient sans doute de méprises voire d’hallucinations pour les seconds. Les positions des scientifiques, dont Condon, le rapporteur de la commission chargée d’enquêter sur le phénomène ovni, avait fait sienne la profession de foi anti-extraterrestre. Cela fut évidemment considéré par les ufologues comme une provocation.

Toutefois, l’« affaire de Roswell », vite oubliée, n’est pas à l’origine de la théorie du complot. Elle ne ressort qu’en 1980. S’il s’est bien passé quelque chose à Roswell en 1947, à savoir la découverte par le fermier Mac Brazel de débris métalliques dans son champ, à l’époque, il n’est pas question de la découverte d’une soucoupe volante du côté de Magdalena. Cette version n’a émergé qu’en 1992 avec la publication de l’ouvrage de Stanton Friedman et Don Berliner, fondé sur de fausses révélations8. En fait, l’« affaire Roswell » ne débute réellement qu’en 1980 après la publication du livre de l’essayiste Charles Berlitz et de William Moore, Le Mystère de Roswell9. Moore est un ufologue assez marginal et marqué par le conspirationnisme10. Le succès de ce livre popularisera l’ufologie conspirationniste, marginale au sein de l’ufologie.

Ce sont donc d’autres histoires qui alimentent l’idée d’un complot des États. Il y a deux versions du complot au départ : la première est celle défendue par l’ex militaire et journaliste Donald Keyhoe (1897-1988), qui déclare, dès 1950, dans un article publié dans True, que l’armée cache des informations et hésite à les divulguer. L’autre version est celle de Franck Scully (1892-1964), le premier auteur à diffuser l’idée que des soucoupes seraient tombées et auraient été récupérées par l’armée. Cela étant dit, il faut garder à l’esprit que ces crashes sont indépendants de celui de Roswell, que Scully ignore. Cependant, le conspirationnisme qui nous intéresse, c’est-à-dire la version agressive et marquée idéologiquement n’apparaît aux États-Unis qu’au milieu des années 1980, en particulier grâce, selon Bertrand Meheust, à « la diffusion, sur tout le territoire américain, de rumeurs fantastiques relatives à des pactes secrets que les autorités auraient passés avec les Prédateurs »11.

Malgré cela, certains ufologues de tendance conspirationniste, comme le français Jean Sider, notent que la date du crash supposé d’un ovni à Roswell coïncide avec l’année de la création de la CIA. De cette coïncidence, nos auteurs en déduisent que la CIA aurait été créée pour masquer des actions peu recommandables liées aux extraterrestres.

Le tournant des années 1980

D’abord bénin, le conspirationnisme ufologique désirait à l’origine prouver que les extraterrestres existaient et que certains États étaient en contact, d’une façon ou d’une autre, avec eux. Il se radicalise ensuite dans les années 1980, se nourrissant du fait que certains scientifiques chargés de démontrer l’inexistence des extraterrestres ont changé de camp. L’exemple le plus frappant est le cas de l’Américain J. Allen Hynek qui fut le directeur du département d’astronomie de la Northwestern University et, surtout, durant, vingt ans, l’expert de l’armée pour ces questions avant de devenir l’avocat de l’existence de la vie extraterrestre. Célèbre aux États-Unis, il devint même un personnage apparaissant dans le film de Steven Spielberg, la Rencontre du troisième type (titre original : Close Encounters of the Third Kind), sorti en salle en 1977.

En France, le conspirationnisme est présent dans les milieux ufologiques dès le début des années 1950, mais il ne deviendra prégnant qu’après la création du GEPAN (Groupe d’Études des Phénomènes Aéro-spatiaux Non-identifiés) en mai 1977. Cet organe officiel est accusé par les ufologues de participer au complot, d’être une sorte de Projet Condon à la française, car il dépendait du CNES (Centre National d’Études Spatiales). D’abord diffusée par une partie relativement marginalisée de l’ufologie, représentée par Jimmy Guieu12, l’idée que le GEPAN cache des choses est souvent défendue à partir du milieu des années 1980. Les ufologues doutent de la volonté du Cnes de faire la lumière sur le dossier OVNI. La suspicion s’installe alors, encouragée par son remplacement par le SEPRA (Service d’Études des Phénomènes des Rentrées Atmosphériques).

Selon le courant conspirationniste de l’ufologie américaine, le gouvernement américain, l’ONU ainsi que les gouvernements européens, dont français, auraient fait alliance avec des extraterrestres dans le but d’asservir la Terre et de leur fournir des cobayes humains. Allant dans le même sens, l’inénarrable Jimmy Guieu a pu affirmer sans rire que les « Disparus de Mourmelon », affaire criminelle tristement célèbre, étaient des cobayes fournis par l’armée française aux extraterrestres implantés en France et non des victimes de l’adjudant Chanal. Enfin, il existerait, selon ces conspirationnistes, un gouvernement fantôme, extraterrestre, dirigeant les gouvernements nationaux. Jimmy Guieu l’appelle le Majestic 12 ou MJ 12 tandis que Jean Sider, un autre ufologue français de tendance conspirationniste puisant aux mêmes sources américaines, tentait de faire la généalogie de ce « gouvernement » en donnant une série de noms de structures se succédant les unes aux autres : Authority 10/2 Authority 10/5 Groupe 54/12 Comité 303 Comité 40 ; Committee on Foreign Intelligence ou CFI13.

Ces structures peuvent être considérées comme une nouvelle synarchie : c’est un gouvernement secret, celui des EBEs, qui s’est allié aux gouvernements et aux élites technocratiques. Ce complotisme a été popularisé aux États-Unis vers la fin des années 1980 par deux auteurs : John Lear et William Cooper (1943-2001)14. Lear et Cooper ont puisé les bases de leurs discours conspirationnistes dans les publications d’autres ufologues, en particulier chez l’ufologue conspirationniste William Moore, l’« enquêteur » qui déterré l’« affaire de Roswell » et qui a diffusé les pseudo-documents du MJ 12. Ils ont aussi été influencés par les thèses conspirationnistes de Keyhoe et Scully, à l’origine de la théorie de la « conspiration du silence ».

Mais, surtout, les deux ont amené dans l’ufologie un discours extrémiste de droite, aux relents antisémites.

William Cooper était un milicien chrétien15, assassiné en 2001 dans des circonstances douteuses (il fut tué lors d’un échange de tir avec des policiers venus l’arrêter). Il se présentait comme un ancien membre des services de renseignement de la marine américaine qui aurait trouvé, par hasard, des documents secrets concernant les rapports entre les extraterrestres et le gouvernement fédéral. Il était aussi l’animateur d’une émission de radio appréciée par les milices patriotiques et surveillée par la Maison Blanche16. Il republia intégralement les Protocoles des Sages de Sion dans son livre Behold a Pale Horse (« Voici le cheval pâle »). Toutefois, il demande à ses lecteurs de remplacer le mot « Juif » par « Illuminati »17. Il reprenait enfin la vieille thèse de l’assassinat en 1949 de James Forrestal, secrétaire d’État à la défense, par les services secrets américains parce qu’il voulait diffuser l’information sur la présence d’extraterrestres sur Terre18.

John Lear était un ancien pilote de la CIA, à l’origine de la rumeur de l’existence du MJ 12. Contrairement à William Cooper, qui n’a jamais été un ufologue mais un complotiste, John Lear a été un ufologue respectable. Il a été l’un des directeurs de l’une des plus grandes organisations ufologiques, le MUFON19. Cependant, vers la fin de 1987, Lear commence à intégrer les thèses conspirationnistes dans son discours : en décembre de cette année, il diffuse une première version d’un document évoquant les secrets gouvernementaux sur les ovnis et les EBEs. Il réitère son propos l’année suivante et propose d’inviter William Moore au colloque du MUFON prévu en 1989. Cette évolution gêne la majorité des adhérents du MUFON, qui excluent Lear.

Le gouvernement secret

Selon Lear et Cooper, il y aurait eu plusieurs dizaines de crashs d’ovnis. Toujours selon ces derniers, l’État fédéral aurait lancé, en 1962, un projet, le Project Redlight, pour tenter de remettre en marche les engins récupérés. Ces recherches auraient été conduites dans des bases, dont la fameuse Zone 51, qui seraient passés progressivement sous le contrôle des extraterrestres. En échange de ce transfert de technologie, une agence gouvernementale ultra secrète aurait fourni d’autres bases souterraines et donné le droit aux EBEs d’enlever des citoyens américains pour leurs expériences, afin d’expérimenter des traitements pour leur race en voie d’extinction. Cependant, en 1973, le gouvernement américain découvre que les EBEs ont enlevé des milliers de personnes. Cela aurait provoqué des altercations entre l’État fédéral et les extraterrestres à la fin de cette décennie. Durant l’une d’entre elles, quarante-quatre scientifiques auraient été faits prisonniers puis exécutés20. Jimmy Guieu reprend ce propos pour l’adapter à la France : il affirme qu’il existe une base extraterrestre similaire sous le plateau d’Albion.

Selon Pierre Lagrange, l’idée de l’existence d’une organisation secrète, le « MJ 12 », circule dans les milieux ufologiques dès 1985. Ce MJ 12 serait une sorte de gouvernement secret, ou « cryptocratie » pour reprendre le néologisme de Jean Sider21, qui aurait été fondé en 1947 par le président Harry Truman (1884-1972), peu de temps après la prise de contact. Ce MJ 12 aurait été réformé par le président Dwight Eisenhower (1890-1969) en 1953. Les transferts de technologie auraient commencé en 1954 dans les domaines de l’informatique, de la biologie (le génome, le clonage, etc.). En 1957, des fonds auraient été débloqués pour aménager les bases. À partir de cette date, les gouvernements se seraient assurés de l’aide de scientifiques, dont des astronomes, pour nier l’existence des ovnis. Le directeur de la CIA devient alors membre de droit du MJ 12, tout comme le directeur du KGB. Des bases souterraines seraient implantées en Union Soviétique ainsi qu’en France, et en Australie.

De plus, les EBEs contrôleraient, selon nos conspirationnistes, différentes organisations internationales comme l’ONU, la Trilatérale, certaines loges maçonniques, la P2 par exemple. Le très discret groupe de Bilderberg (son nom vient du lieu de sa première réunion, l’hôtel Bilderberg aux Pays-Bas) serait aussi une manifestation du contrôle extraterrestre des institutions terriennes. Les conspirationnistes « classiques » en font « l’ultime avatar du complot juif mondial »22, même si le passé du prince Bernhard des Pays-Bas dans la SS est fréquemment mis en avant. Nous voyons donc qu’il existe un certain nombre de thèmes communs avec l’extrême droite conspirationniste.

Selon les ufologues conspirationnistes, les États cités cautionneraient les enlèvements de civils, ceux-ci étant souvent suivis d’expériences médicales. Ces expériences auraient servi aux extraterrestres à créer, puis diffuser, de nouvelles maladies. Ainsi, selon l’ufologue français, André Lecossois, le sida serait une manipulation des extraterrestres pour affaiblir l’humanité23. De même, l’avortement aurait été incité pour fournir les EBEs en fœtus nécessaires à leurs expériences, mais aussi pour élaborer une politique génique visant à la fois à diminuer numériquement la population humaine et à l’affaiblir génétiquement. Enfin, le trafic de drogues aurait aussi été utilisé par le MJ 12 pour financer la construction des bases24. Selon Cooper, c’est le président Bush père, alors membre de la CIA, qui serait à l’origine de cette utilisation25.

Pourtant, selon certaines versions comme celle de Guieu et de Lear, les États auraient décidé, par la suite, de résister aux exigences des EBEs. Les transferts de technologies auraient été utilisés à cet escient. Selon la frange la plus radicale, un vaisseau soviético-américain aurait atterri en 1962 sur Mars, la Guerre Froide n’étant qu’un leurre pour détourner les populations de ce but26. Selon ce même type de source, c’est dans cette optique qu’aurait été lancé, au début des années quatre-vingt, le projet Strategic Defense Initiative (connu sous le nom de « Guerre des Étoiles ») par Ronald Reagan (1911-2004).

Ce thème fusionne dans les années 1990 avec celui du « Nouvel Ordre Mondial » (New World Order). Il deviendra d’ailleurs le thème de prédilection d’auteurs d’extrême droite pourfendeurs de la conspiration visant à instaurer un gouvernement mondial aux mains d’« élites mondialisées » et de « financiers cosmopolites ». Dans ce pays, ce propos se structure sur le thème du « Gouvernement invisible ». Il existerait un gouvernement secret qui aurait utilisé, outre les EBEs, des anciens criminels de guerre nazis ou japonais. Ainsi, des scientifiques nazis, récupérés par la CIA, travailleraient même pour les extraterrestres et seraient à l’origine du sida. Par conséquent, il n’est pas étonnant que l’État fédéral soit assimilé au Mal, ce dernier se confondant, chez certains ufologues, aux EBEs. Par exemple, selon des ufologues conspirationnistes américains, Bush père et Brzezinski auraient été membres du MJ 12 tandis que Kissinger y aurait été impliqué. Nos ufologues parlent systématiquement de la violation des droits constitutionnels par l’État « fantoche » à la solde des extraterrestres27, se rapprochant lourdement des thèses des milices fondamentalistes chrétiennes américaines. Il n’est donc pas étonnant de savoir qu’un ufologue radical tel que William Cooper était favorable à l’autodéfense et au port d’arme28. Selon lui, la CIA inciterait au désarmement de la population via les massacres très médiatiques de lycéens par des camarades perturbés pour faciliter l’œuvre des EBEs contre les « partisans »29.

De fait, la violation des droits est un thème récurrent de l’extrême droite conspirationniste américaine, qui cautionnent, comme les ufologues radicaux, l’existence des fameux Men in Black ou MIB, ces étranges personnes en costume noir, partie intégrante du discours conspirationniste et du mythe ufologique. Il s’agirait d’agents de la CIA à la solde des EBEs. Leur « mission » serait, dans la vision paranoïaque du monde des ufologues conspirationnistes, d’intimider les témoins potentiels. Ces personnages apparaissent dans la littérature ufologique en 195630 sous un autre nom, mais c’est dans les années 1960 que l’expression Men In Black fut forgée et popularisée par John Keel.

Ces théories ufologiques, du fait de la contamination de discours, peuvent avoir une grande proximité avec les récits complotistes d’une certaine extrême droite, même si les ufologues conspirationnistes ne sont pas forcément d’extrême droite. En effet, ces différentes subcultures développent des thèses rejetées par le reste de la société. Or, cette stigmatisation est un élément rassembleur, le rôle du ciment entre ces différentes subcultures radicales étant joué, dans notre cas, par la théorie du complot. Un groupe ayant un discours radical est plus enclin à être ouvert à d’autres discours rejetés. En outre, la multiplication et la répétition des mêmes références d’extrême droite, dans différents ouvrages visant le lectorat ufologue, permettent l’acceptation de ces références par leur banalisation auprès de ce lectorat.

Une partie des ufologues, en intégrant au tournant des années 1980 et 1990 les théories complotistes, ont fait pénétrer dans leurs discours tout un imaginaire complotiste. Cela entraîne une subversion de cette littérature dont le but n’est plus alors de prouver l’existence des EBEs et/ou de délivrer à l’humanité leur message, mais de montrer pourquoi cela est caché au commun des mortels… L’objet central n’est plus l’invasion extraterrestre, mais le complot qui se trame autour de ce sujet. Ce changement de nature conduit une partie des ufologues à se pencher plus avant sur la nature même de la conspiration et à exhumer volontairement ou non les ancêtres de la synarchie, remettant ainsi au goût du jour les fables sur la franc-maçonnerie, les juifs, les templiers, etc.

Cette fusion sera effectuée la décennie suivante par des auteurs comme Jan Udo Holey, l’auteur de l’essai antisémite intitulé, Les Sociétés secrètes et leur pouvoir au XXe siècle31. Ce livre sera réédité en 2001 sous le titre Livre jaune nº 532. Les vieux discours antisémites ont mis presque trente ans à parasiter les thèses ufologiques. En effet, la contamination de l’ufologie par des discours conspirationnistes (au sens antisémite du terme) ne date pas que de la fin des années 1980 et du début des années 1990. Cependant, il faut être honnête : ces positions ne concernent que les marges du monde foisonnant de l’ufologie… Une majorité des ufologues ont des tendances complotistes, mais ce dernier n’implique que les États occidentaux, pas les « sociétés secrètes », expression cache-sexe de l’antisémitisme.


1 Selon une tendance de l’ufologie proche du New Age, les extraterrestres seraient venus fréquemment sur Terre depuis les prémices de l’humanité afin de civiliser les Hommes, se manifestant auprès d’eux sous des formes divines. Ce serait donc une forme sophistiquée d’un « culte du cargo » à l’échelle planétaire. En ethnologie, le « culte du cargo » renvoie à un phénomène précis : pendant la Seconde guerre mondiale, certaines populations mélanésiennes, vivant encore au stade néolithique, virent pour la première fois des Occidentaux avec leurs avions, leurs bateaux et leur mode de vie. Ces personnes laissèrent un bon souvenir et furent transformées en divinités.

2 Voir à ce sujet, Stéphane François, Jean-Loïc Le Quellec et Laurent Lescop, « Ancient Aliens, des “documentaires” entre extraterrestres et conspirationnisme », Critica Masonica, n°10, automne 2017, pp. 69-89.

3 Jean-Bruno Renard, Les Extraterrestres. Une nouvelle croyance religieuse ?, Paris/Québec, Cerf/Fides, 1988, p. 20.

4 Les « canaux » martiens ont été observés à la fin du XIXe siècle par des astronomes italiens. En fait, ceux-ci ont constaté l’existence sur Mars de chenaux, naturels, qui, par une erreur de traduction des canaux, artificiels.

5 Gilbert Durand, Introduction à la mythodologie. Mythes et sociétés, Paris, Albin Michel, 1996.

6 Claude Lévi-Strauss, La Pensée sauvage, Paris, Plon, 1962, p. 32.

7 Les « pulps » sont des revues populaires américaines de science-fiction.

8 Stanton Friedman & Don Berliner, Crash at Corona. US Military Retrieval and Cover Up of a UFO, Paragon House, 199.

9 La traduction française est publiée l’année suivante : Charles Berlitz et William Moore, Le Mystère de Roswell, Paris, France Empire, 1981.

10 Pierre Lagrange, La Rumeur de Roswell, Paris, La Découverte, 1996, pp. 111-113.

11 Bertrand Meheust, En Soucoupes volantes. Vers une ethnologie des récits d’enlèvements, Paris, Imago, 1992, p. X.

12 Jimmy Guieu (1926-2000) était un écrivain de science-fiction, un ufologue et un auteur ésotériste, franc-maçon de rite égyptien (Memphis-Misraïm). Ancien résistant, très à droite, mais rejetant le racisme, il était anticommuniste et complotiste.

13 Jean Sider, Ovnis dossier secret, Éditions du Rocher, collection « Âge du Verseau », 1994, pp. 37-39.

14 Voir notamment, William M. Cooper, Le Gouvernement secret. L’origine, l’identité et le but du MJ 12, Montréal, Louise Courteau éditrice, 1989.

15 Nicholas Goodrick-Clarke, Black Sun, New York/Londres, New York University Press, 2002, p. 284.

16 Véronique Campion-Vincent, La Société parano. Théorie du complot, menaces et incertitudes, Paris, Payot, 2005, p. 63.

17 Ibid., p. 63. Voir aussi Pierre Lagrange, La Rumeur de Roswellop. cit., p. 121. Sur le mythe illuminati, cf. Stéphane François, « Un mythe contemporain: les Illuminati », Critica Masonica, n°8, 2016, pp 13-24.

18 William M. Cooper, Le Gouvernement secretop. cit., pp. 10-11.

19 Le MUFON est l’acronyme du Mutual UFO Network, une association privée américaine de recherche sur les ovnis fondée en 1969. Le MUFON est une structure internationale, ayant des membres et des activités sur tous les continents.

20 Cf. les vidéos respectivement réalisées par Michael Hesemann et Brendan Young, UFOs & Area 51: Secrets of the Black World 1995, Film Productions, 2000 et Conspiracy 1996, Mystery Clock Cinema, s. d.

21 Jean Sider, Ovnis dossier secretop. cit., p. 52.

22 Véronique Campion-Vincent, La Société paranoop. cit., p. 70.

23 André Lecossois, Sites mystérieux et extraterrestres, Villeselve, Ramuel, 1996, pp. 138-152. Cette thèse se retrouve dans plusieurs ouvrages des éditions Félix (voir chapitres 5 et 6).

24 Jimmy Guieu, E.B.E., t. 2, Paris, Vaugirard, 1991, p. 233.

25 William M. Cooper, Le Gouvernement secret, op. cit., p. 28.

26 Jean Sider, Ovnis dossier secretop. cit., pp. 29-33.

27 Par exemple W. Boward, Operation Mind Control, New York, Del Publications, 1978; D. Wise, The American Police-State: The Government against people, New York, Random House, 1964; D. Wise & T. B. Ross, Le Gouvernement secret des U.S.A., Paris, Fayard, 1966, M. Howard, The Occult conspiracy, Destiny Books, 1989.

28 William M. Cooper, Le Gouvernement secretop. cit., p. 36.

29 Ibid., p. 37.

30 Gray Barker, They Knew Too Much About Flying Saucers, University Books, 1956.

31 Jan Udo Holey, Les Sociétés secrètes et leur pouvoir au XXe siècle, Éditions Ewertverlag SL, 1995.

32 Le « Livre jaune » est une expression qui renverrait dans ces milieux à la mise par écrit de témoignages d’extraterrestres sur leur politique terrienne.